Develan los misterios de Cassiopeia A

Los astrónomos han desenterrado los secretos de la tumba de una estrella que explotó como supernova hace tiempo. Al decodificar los fantasmagóricos ecos de luz viajando desde los restos de la supernova Cassiopeia A, los científicos han podido juntar las piezas sobre cómo era la estrella en vida y cómo fue su final.

Cassiopeia A y sus ecos de luz

"Cassiopeia A yace en nuestro patio trasero cósmico y ofrece una nítida visión de lo que queda cientos de años después de una explosión de supernova", dice Oliver Krause del Instituto Max Planck en Alemania, autor del paper acerca del descubrimiento que aparece en la edición de esta semana de Science. "Los ecos de luz que encontramos alrededor de Cassiopeia A nos ofrecen una 'máquina del tiempo' para ir hacia atrás y ver su pasado".

Cassiopeia A es uno de los objetos más explorados en el cielo y ha sido sujeto de más de mil trabajos científicos. (Ver Telescopio Spitzer descifra misterio de una supernova) Se trata del cadáver de una estrella masiva que finalizó como supernova hace más de 11.000 años. De hecho, hasta hace poco, era la remanente de supernova más cercana en el tiempo en nuestra Vía Láctea. El nuevo récord lo ostenta G1.9+0.3, recientemente descubierta por el Observatorio Chandra y otros telescopios. Como Cassiopeia A está a más de 11.000 años luz de distancia de la Tierra, la luz de su explosión habría alcanzado a nuestro planeta hace unos 300 años.

Usando la capacidad infrarroja del Observatorio Espacial Spitzer, los astrónomos Krause y sus colegas encontraron en 2005, los llamados ecos infrarrojos, que ocurren cuando un flash de luz de la supernova pasa a través de nubes, calentándolas y haciéndolas brillar en infrarrojo.

En el nuevo estudio, los astrónomos usaron los ecos infrarrojos de Cassiopeia A para enfocarse en los ecos de luz visible que ocurren cuando la luz visible de la supernova dispersa el polvo. A diferencia de los ecos infrarrojos, actúan como señales de las tumbas de estrellas explotadas.

Como estos ecos pueden atenuarse rápidamente, los astrónomos usaron el espectómetro en Subaru para revelar las firmas de los átomos presentes cuando la estrella explotó. El resultante espectro de luz reveló hidrógeno y helio - que revelan que Cassiopeia A fue una estrella supergigante roja cuyo núcleo colapsó en una rara supernova tipo IIb.

"Este es un resultado excitante", agrega Alex Filippenko de la Universidad de California, Berkeley, un experto en supernovas que no participó del estudio. "Cassiopeia A ha sido estudiada ampliamente con muchos telescopios en un amplio rango de longitudes de onda. Es gratificante que finalmente sepamos qué clase de estrella explotó hace tanto tiempo".

Los hallazgos ofrecen además entendimiento sobre otro misterio sobre esta estrella. Cuando Cassiopeia A originalmente explotó, el evento debería haber sido ampliamente visto en la Tierra como una brillante estrella en el cielo. El avistamiento que se cree más posible es por el astrónomo John Flamsteed en 1680, pero él realizó sólo una observación de una estrella difusa.
Ahora que los astrónomos han aprendido cómo se forjó la estrella, piensa que saben porqué su muerte no se percibió. "Las supernovas tipo IIB se atenúan rápidamente. Esto, más unas cuantas noches nubladas, podría explicar el enigma histórico alrededor de Cassiopeia A", dice el coautor George Rieke de la Universidad de Arizona, Tucson.

Recientemente, usando los observatorios Chandra, XMM-Newton y Gemini, los astrónomos fueron capaces de usar los ecos de luz para identificar los orígenos de una supernova fuera de nuestra galaxia. (Ver Determinan el poder de una supernova). Ese estudio, junto con este nuevo, demuestran el poder de los ecos de luz para conjurar los "fantasmas" de estrellas muertas.



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JPL NASA:Scientists Hold Seance for Supernova

Spitzer:Scientists Hold Séance for Supernova

The Cassiopeia A Supernova Was of Type IIb


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