Comienza la preparación para una nueva misión espacial europea a Marte

Los científicos que buscan vida en Marte se preparan para el estudio más profundo del Planeta Rojo jamás llevado a cabo.

La misión ExoMars de la Agencia Espacial Europea buscará pruebas de que la vida puede existir, investigando la atmósfera superior marciana, y analizando las características físicas y propiedades de la superficie e interior del planeta.

Con una fecha de lanzamiento previsto para 2013, los científicos ya están desarrollando y probando instrumentos y tecnologías que serán vitales para el éxito de la misión.


Fuente | Ciencia kanija


Entre ellas están los investigadores del Imperial College de Londres, el Profesor Mark Sephton, del Departamento de Ingeniería y Ciencias de la Tierra, el Dr. Tom Pike, del Departamento de Ingeniería Eléctrica y Electrónica, y el Profesor Steve Schwartz, del Departamento de Departamento de Física.

El Profesor Mark Sephton es parte del equipo que operará y llevará a cabo experimentos usando el vehículo, conocido como Róver Pasteur, que es un laboratorio móvil de seis ruedas que puede viajar varios kilómetros. Este laboratorio móvil será manejado remotamente por el equipo en búsqueda de moléculas orgánicas que puedan indicar vida.

Para encontrar estas moléculas, el Róver Pasteur será equipado con un rango de instrumentos que incluyen una cámara para navegar visualmente a lo largo del terreno rocoso, un taladro que puede excavar hasta dos metros bajo la superficie, y un laboratorio que será capaz de analizar muestras del terreno excavadas por el taladro.

En particular, el equipo espera encontrar aminoácidos, las cuales son un grupo de moléculas que forman los bloques constituyentes básicos para toda la vida conocida.

El Profesor Sephton también está experimentando con una réplica de un instrumento que se usará por el laboratorio del Róver Pasteur para buscar vida – el Extractor de Agua Sub-Crítica.

El Extractor de Agua Sub-Crítica usa agua caliente para extraer las moléculas orgánicas de las muestras de terreno excavadas por el taladro del róver. El agua se vuelve gas, la cual transporta cualquier molécula residual para condensarla en un dedo de hielo, un dispositivo que recolecta gas. Cuando se hace brillar los lásers sobre el dedo helado cualquier aminoácido presente brilla y puede ser visto por los científicos.

El Profesor Sephton está actualmente experimentando con los tipos de temperatura necesarios para calentar el agua lo suficiente para extraer moléculas y crear un catálogo de los tipos de minerales y compuestos orgánicos que se espera que se encuentren en Marte, para usarlos como guía para la misión. Comentó que: “La detección de vida en otro planeta representaría el descubrimiento más drástico en la historia de la ciencia. ExoMars y sus instrumentos de detección orgánica nos dirán si estamos solos en el universo”.

Otro objetivo importante de la misión es determinar la fuerza y orientación de cualquier campo magnético marciano. El campo magnético de la Tierra es responsable de protegerla del viento solar, el cual es un flujo de partículas cargadas que son expulsadas del Sol a la atmósfera superior. Si un planeta queda sin protección de un campo magnético entonces la radiación solar puede penetrar en la atmósfera y destruir las condiciones favorables para la vida.

El Profesor Schwartz será parte del equipo ExoMars que determinará si existe campo magnético en Marte o si fue desactivado hace miles de millones de años por algún proceso geológico. También llevará a cabo experimentos para detectar las perturbaciones magnéticas dirigidas por el viento solar en la atmósfera superior marciana. Estas perturbaciones magnéticas actúan de forma similar a un sónar y a las ondas sismológicas, y penetran con profundidad en el subsuelo. El equipo usará su instrumentación para detectar cómo distintas capas de roca absorben y reflejan estas perturbaciones magnéticas para determinar la geología de Marte. El Profesor Schwartz comenta que: “Los campos magnéticos planetarios como el de la Tierra protegen la atmósfera del bombardeo del viento solar, ayudando a retener el vapor de agua y proteger a todas las criaturas vivientes de la radiación dañina. Sin él, la vida no existiría en la Tierra. Comprender cómo se forman los campos magnéticos en otros planetas nos ayuda a comprender cómo puede formarse y sobrevivir la vida”.

El Dr. Pike es parte del equipo geofísico de ExoMars que investigará el interior de Marte. Está construyendo un sismómetro en miniatura para escuchar algún “Martemoto” – terremotos marcianos.

El microsismómetro altamente sensible detectará incluso los martemotos más pequeños.

El microsismómetro consta de unos muelles fabricados con silicio, haciéndolo extremadamente sensible a minúsculas vibraciones de martemotos en el otro lado del planeta. Este dispositivo debería también dar información sobre la estructura de la profundidades de la subsuperficie de Marte y ofrecer pruebas sobre cómo ha evolucionado Marte desde su formación.

El Dr. Pike está actualmente tomando parte en la Misión Phoenix de la NASA la cual busca condiciones favorables para la vida pasada o presente en Marte. Hablando sobre la misión ExoMars dice: “Además de investigar el potencial de vida, ExoMars será el primer aterrizador que buscará en las profundidades del planeta. La misión en la que actualmente estoy trabajando, Phoenix, literalmente sólo ha raspado la superficie la superficie de Marte. Esperamos que el microsismómetro de Imperial a bordo de ExoMars será capaz de mirar a mucha mayor profundidad, yendo a las entrañas del planeta”.

ExoMars tiene previsto su lanzamiento para noviembre de 2013, y su toma de tierra en Marte para septiembre de 2014. Inicialmente la nave quedará estacionada en órbita, dejando que el momento del descenso sea escogido por los científicos de la misión. Esto permitirá a los planificadores de ExoMars evitar la estación de tormentas de polvo globales en Marte.

Tras el aterrizaje, el Róver Pasteur será desplegado para buscar rastros de vida. Tendrá un tiempo de vida nominal de 180 soles – días marcianos que equivalen a seis meses de la Tierra.


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